El desafío de la edición del genoma humano en la línea germinal

Breves reflexiones en torno a la Declaración de Ginebra de 2020

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Introducción

Es bien sabido que todo desarrollo científico y tecnológico es ambivalente en el sentido de que puede contribuir a mejorar la calidad de vida de las personas, pero, al mismo tiempo, puede generar daños inéditos y graves a los individuos, la sociedad y el medio ambiente. Además, con el ritmo cada vez más acelerado de la ciencia, esta ambivalencia se hace aún más dramática, ya que con cada nueva tecnología parece incrementarse la distancia entre sus efectos positivos y negativos.

Las ciencias de la vida ilustran bien esta creciente ambigüedad de la tecnología. Como lo destaca el bioeticista Michael Selgelid, los científicos del área de las ciencias de la vida se encuentran hoy en una situación muy parecida a la de los físicos nucleares de principios del siglo XX, cuyos descubrimientos permitieron la producción y el uso de las primeras bombas atómicas en Hiroshima y Nagasaki. Al igual que la tecnología nuclear, los formidables avances en el campo de la genética pueden aportar grandes beneficios en términos de nuevas terapias, pero también pueden tener consecuencias catastróficas para la humanidad si se utilizan de forma irresponsable.

Un ejemplo reciente de esta ambivalencia es el método de edición genética (es decir, de alteración o corrección) denominado CRISPR-Cas9. Esta técnica, desarrollada en 2012, permite a los científicos eliminar o sustituir fácilmente secciones de ADN con mayor precisión y a un coste mucho menor que los métodos anteriores. La posibilidad de “cortar y pegar” genes con relativa facilidad abre extraordinarias oportunidades de aplicación en los sectores agrícola y ganadero, en biotecnología y en biomedicina. No es de extrañar, por tanto, que en los últimos años innumerables laboratorios de todo el mundo hayan empezado a utilizar CRISPR-Cas9 en ámbitos de investigación muy diversos.

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